UN NUEVO FÁRMACO DEMUESTRA SU EFECTIVIDAD CONTRA DIVERSOS TUMORES

FUENTE: The New York Times, 8 de julio de 2017.

Un total de 86 pacientes con cánceres avanzados que no habían respondido a los tratamientos estándar participaron en los ensayos clínicos. Los 86 pacientes  eran un grupo dispar, con tumores del páncreas, próstata, útero o hueso. Una mujer tenía un cáncer tan raro que no había tratamientos probados. Todos los pacientes presentaban mutaciones genéticas que interrumpieron la capacidad de las células para fijar el ADN dañado, y fueron inscritos en un ensayo de un fármaco que ayuda al sistema inmunológico a atacar los tumores.

Los resultados, publicados en la revista Science, son tan llamativos que la Food and Drug Administration ya ha aprobado el medicamento, pembrolizumab, marca Keytruda, para los pacientes cuyos cánceres surgen de la misma anomalía genética. Es la primera vez que un medicamento ha sido aprobado para el uso contra tumores que comparten un cierto perfil genético, independientemente de su ubicación en el cuerpo. Decenas de miles de pacientes de cáncer cada año podrían beneficiarse.

“Es absolutamente magnífico”, dijo el doctor Josep Baselga, médico en jefe del Memorial Sloan Kettering Cancer Center en Nueva York, que acaba de contratar al investigador principal del estudio, el Dr. Luis A. Diaz Jr.

Después de tomar pembrolizumab, 66 pacientes vieron sus tumores encogerse sustancialmente y estabilizarse, en lugar de continuar creciendo. Entre ellos estaban 18 pacientes cuyos tumores desaparecieron y no han regresado.

El fármaco, fabricado por Merck, ya está en el mercado para pacientes seleccionados con algunos tipos de tumores avanzados de pulmón, melanoma y vejiga. Es caro, con un costo de $ 156,000 al año.

Una prueba para las mutaciones dirigidas por el medicamento ya está disponible, también, por $ 300 a $ 600.

Aunque solo el 4 por ciento de los pacientes con cáncer tiene el tipo de aberración genética susceptible de responder al pembrolizumab, hasta 60.000 cada año en los Estados Unidos podrían beneficiarse del tratamiento, según los investigadores del estudio.

Los clínicos han estado acostumbrados a clasificar los cánceres por su localización en el cuerpo – los pacientes son diagnosticados con cáncer de pulmón, por ejemplo, o cáncer cerebral. Sin embargo, los investigadores han estado diciendo durante años que lo que importa es la mutación genética que causa los tumores. Al principio, estaban seguros de que serían capaces de curar cánceres con fármacos que se centraran en las mutaciones. Pero los cánceres eran más complicados que eso, dijo el Dr. Drew M. Pardoll, director del Instituto Johns Hopkins Bloomberg-Kimmel y autor del nuevo documento.

Una mutación que apareció en la mitad de todos los melanomas, por ejemplo, resultó ser rara en otros tipos de cáncer. E incluso cuando los científicos identificaron la mutación en el 10 por ciento de los cánceres de colon, el fármaco que funcionó para los pacientes con melanoma no funcionó para otros pacientes con cáncer.

El nuevo estudio se basó en una idea diferente. El sistema inmunológico puede reconocer las células cancerosas como extrañas y destruirlas. Pero los tumores desvían el ataque protegiendo las proteínas en su superficie, haciéndolas invisibles al sistema inmunológico.

Pembrolizumab es un nuevo tipo de fármaco de inmunoterapia conocido como un bloqueador PD-1, que desenmascara las células cancerosas para que el sistema inmunológico pueda encontrarlas y destruirlas.

La droga es el feliz resultado de un ensayo clínico fracasado. Un fármaco casi idéntico, nivolumab, se administró a 33 pacientes con cáncer de colon, y sólo uno mostró alguna respuesta – pero su cáncer desapareció por completo.

¿Qué tenía de especial ese paciente?

El Dr. Díaz, un genetista de Johns Hopkins hasta ahora, y autor principal del nuevo estudio, encontró la respuesta: una mutación genética que impidió que el tumor reparara el daño del ADN.

Como resultado, las células cancerosas del hombre contenían una plétora de genes mutados, que producían miles de proteínas extrañas en las superficies de las células. Una vez que el mecanismo de disimulación del tumor fue cortocircuitado por el fármaco, el sistema inmunológico del hombre no tuvo ningún problema para dirigir el fármaco a las proteínas extrañas en las células cancerosas.

Eso llevó a la idea para el nuevo estudio del Dr. Díaz. Él y sus colegas buscaron pacientes cuyos tumores tenían el mismo defecto genético, que puede surgir en cualquiera de los cuatro genes en un camino que repara el ADN dañado. Ellos dieron a estos pacientes un bloqueador PD-1 y se sorprendieron por los resultados.

Los efectos del fármaco han sido tan duraderos que los investigadores no saben cuánto tiempo se espera que los resultados persistan o cuál es su nuevo pronóstico de supervivencia.
Una paciente en el estudio, Adrienne Skinner, 60, de Larchmont, N.Y., tenía un cáncer extraordinariamente raro y mortal, cáncer ampular, que surge al final del conducto biliar. No hay un tratamiento estándar, y el pronóstico es grave.

Sus doctores la programaron para una cirugía drástica para eliminar parte del páncreas, parte del intestino delgado y la vesícula biliar. Pero su cirujano canceló la operación cuando descubrió que su cáncer había invadido el hígado.

Recibió dos tipos distintos de quimioterapia, sin resultado.

Luego se calificó para el ensayo clínico del Dr. Diaz en Johns Hopkins. El 15 de abril de 2014, la Sra. Skinner recibió su primera dosis del fármaco.

En julio, su médico insertó un endoscopio para otra biopsia. Se volvió hacia la señora Skinner y dijo: “Si alguien no me hubiera dicho que tenía un cáncer ampular, no lo habría sabido.” El tumor había desaparecido.

El ensayo implicó administrar a los pacientes el fármaco durante dos años, por lo que la Sra. Skinner siguió tomando el medicamento como una especie de seguro. El año pasado se detuvo y su cáncer no ha vuelto.

“En efecto, me curaron en cuestión de meses”, dijo. “Tengo una gran vida.”

Pero incluso este ensayo prometedor ha dejado un cabo suelto: ¿Por qué no todos los pacientes respondieron?

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